Aux origines de « l’esprit lyonnais »

Jusqu’au XVIIIe siècle, les Lyonnais se pensent comme tel en rapport à leur espace géographique, à l’ensemble de leurs privilèges ou éventuellement à leur marque de fabrique (surtout pour les soyeux), mais pas comme un groupe humain pourvu de traits particuliers. Cette réflexion sur soi-même en tant que corps social apparait au XIXe siècle, et plus particulièrement dans les années 1830, donnant « l’esprit lyonnais ». Cette apparition est contemporaine du mouvement général d’éveil des nationalismes européens, et se situe philosophiquement entre le romantisme et la philosophie allemande de l’époque.

Cette formalisation se produit initialement dans le milieu de l’érudition et de la littérature, l’organe de diffusion essentiel de ce mouvement est la « Revue du Lyonnais », créée en 1835. La plupart des groupes socio-politiques de cette époque s’emparent, pour des raisons différentes de l’esprit lyonnais. Les saint-simoniens voient dans l’esprit lyonnais l’union des génies du travail et de la religion, qui doit cimenter la nouvelle alliance de la société à venir qu’ils appellent de leurs vœux. Les légitimistes sont à la recherche d’un modèle stable, capable de résister à un monde qu’ils voient se transformer sous leurs yeux. Les libéraux estiment que l’esprit lyonnais est ce qui expriment le mieux la force et la vigueur des centres locaux, capables de rivaliser avec les grandes capitales.

Cette période où la question de l’identité lyonnaise circule surtout dans les cénacles intellectuels lyonnais, un homme fait entrer le concept et le débat dans la sphère politique : Paul Sauzet. Homme politique à la carrière nationale entre 1834 et 1848, il est durant tout le second Empire une « figure de la haute société lyonnaise de Bellecour ». Après plusieurs mentions dans des articles et tribunes, il formalise l’esprit lyonnais dans un discours en 1868 : l’esprit lyonnais « est l’union des deux traits majeurs que sont l’amour de la religion et celui du travail… ».

Paul Sauzet

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